Charles Weerts, kampioen in Formula 4 UAE!

Twee dagen na zijn 17de verjaardag schonk Charles Weerts zichzelf een schitterend geschenk door op zaterdag de titel in de Formula 4 United Arab Emirates te veroveren. Na de maat te hebben genomen van David Schumacher is Weerts nu hypergemotiveerd om een tweede seizoen in het Duitse ADAC Formel 4 aan te vangen.

Door pas op zijn 13de een eerste volledige seizoen in het karten af te werken stapte Charles Weerts pas relatief laat in de autosport. Sindsdien haalt de jongeman echter alles uit de kast om de verloren tijd in te halen. Tijdens zijn drie jaar in het karten nam hij het op tegen alle internationale referenties, door eerst het Duitse en nadien het Europese en wereldkampioenschap af te werken. In 2017, op zijn 16de, stapte hij over naar de eenzitterij. Het resultaat: een tweede plaats bij de Rookies van de ADAC Formel 4, de hoogstaande Duitse competitie voor beginnende eenzitterrijders. Een veelbelovend, doch discreet debuut, dat de jonge kerel snel wou bevestigen.

“Om mijn tweede seizoen in de ADAC Formel 4 voor te bereiden heb ik me ingeschreven het Formula 4 United Arab Emirates-kampioenschap”, aldus de jongeman uit Aubel. “Met zes meetings en vier wedstrijden per weekend, naast de vele testritten, is dit een ideale formule voor wie veel wil rijden.”

Het hele winterseizoen lang, dat werd afgewerkt op het F1-circuit Yas Marina in Abu Dhabi en de Dubai Autodrome, zat de jonge Belg mee voorin. “Ik wist de allereerste wedstrijd meteen te winnen, wat me onmiddellijk veel vertrouwen gaf”, gaat Charles verder. “Maar samen met mijn team Dragon Motopark zijn we steeds hard blijven werken, om zo voortdurend progressie te maken. Race na race kon ik me meer focussen, mijn banden beter benutten, betere starts neerzetten…”

Het resultaat was er dan ook naar. Voor de start van de laatste meeting, dit weekend in Dubai, had Charles 13 punten voorsprong op een zekere… David Schumacher, zoon van ex-F1-rijder Ralf en dus de neef van zevenvoudig wereldkampioen Michael. “Er waren nog 100 punten te verdelen, dus we wisten allebei dat alles nog mogelijk was…”, stelde de voormalige rijder van de WRT Karting Academy. “Tuurlijk was er druk, maar ik voelde dat ik die aankon. Ik veroverde meteen de twee pole posities, waarna ik alle vier de wedstrijden op mijn naam schreef. Dus ook de twee races die ik van op de derde startrij moest beginnen, want daar werd de top-6 van de startgrid bepaald door de omgekeerde uitslag van de vorige race.”

Door de druk perfect te weerstaan stak Charles Weerts tijdens deze laatste meeting met kop en schouders boven iedereen uit. Met een totaal van acht overwinningen en 16 podia op 23 betwiste wedstrijden heeft hij zijn titel zeker niet gestolen! En is hij ook helemaal klaar voor een tweede seizoen in de ADAC Formel 4…

“Ik ben heel blij met deze eerste titel en dat zorgt voor een enorme motivatie. Ik besef uiteraard dat de concurrentie in het Duitse kampioenschap sterker zal zijn. Ik maak er opnieuw deel uit van het team Van Amersfoort Racing, een renstal waar onder andere ook Laurens Vanthoor carrière maakte. Mijn doel is duidelijk: ik wil podiumplaatsen en overwinningen. Maar eerst gaan mijn entourage en ik dit eerste hoogtepunt uit mijn carrière toch een beetje vieren!”

MP-coureurs Marta García en Christian Lundgaard opgenomen in Renault Sport Academy

Marta García en Christian Lundgaard, die dit jaar voor MP Motorsport hun autosportdebuut maken in de Formule 4, zijn met onmiddellijke ingang opgenomen in het F1-juniorprogramma van Renault. De 15-jarige Deen en de 16-jarige Spaanse zijn de nieuwste aanwinsten van de Renault Sport Academy. Jarno Opmeer, die komend seizoen voor MP uitkomt in de Eurocup Formule Renault 2.0, was al lid van de Academy.

In zijn laatste jaar in de karts werd Lundgaard derde in de WSK Champions Cup. In 2015 veroverde hij de titel in het KF Junior-kampioenschap van de CIK-FIA. Ook won hij dat jaar de Winter Cup voor OK Juniors. García eindigde in 2016 als vierde in het Europese OK-kampioenschap van de CIK-FIA en werd negende in de WSK OK Super Masters. In 2015 won ze de CIK-FIA Academy Trophy.

García zal in 2017 deelnemen aan het Spaanse F4-kampioenschap terwijl Lundgaard uitkomt in het Noord-Europese zonekampioenschap F4 (SMP NEZ F4). Beiden verschijnen aan de start voor MP Motorsport uit Westmaas.

Lundgaard en García vergezellen Jarno Opmeer in de Renault Sport Academy, het juniorprogramma van het Formule 1-team van Renault. Ook Opmeer racet dit jaar voor MP, maar dan in de Eurocup Formule Renault 2.0. De andere drie leden van de Academy zijn Jack Aitken (GP3), Max Fewtrell (Formule Renault 2.0) en Sun Yue Yang (Formule Renault 2.0).

De Renault Sport Academy werd in 2016 opgericht. Het programma moest een vervolg geven aan de rijke traditie van Renault in het kweken en naar de top brengen van de grootste talenten in de autosport. De Academy maakt gebruik van de faciliteiten en kampioenschappen van Renault Sport Racing om jonge coureurs de beste kansen te geven. Renault zoekt daarbij talenten in alle markten waar het merk aanwezig is.

Renault heeft een indrukwekkende lijst coureurs via eerdere Renault-juniorprogramma’s naar de wereldtop gebracht, onder wie Robert Kubica, Lucas Di Grassi, Pastor Maldonado, Heikki Kovalainen, Jérôme D’Ambrosio en Romain Grosjean.

“Het is een mooie kans en een eer om toe te treden tot de Renault Sport Academy”, aldus Marta García. “Ik kijk ernaar uit om het hele seizoen met het team aan de slag te gaan. Zo’n professionele omgeving is ongetwijfeld de sleutel tot mijn verdere ontwikkeling en vooruitgang. De intensieve begeleiding gaat me zeker helpen om goed voorbereid te zijn op mijn jaar in het Spaanse F4-kampioenschap.”

“Als eerste wil ik Renault en de Renault Sport Academy bedanken voor deze kans”, zei Christian Lundgaard. “Het voelt nu al geweldig om deel uit te mogen maken van dit programma. Dit wordt een sleuteljaar voor me, omdat het na de karts mijn eerste seizoen in de eenzitters is. De Renault Sport Academy gaat me helpen om fysiek en mentaal voorbereid te zijn op deze nieuwe uitdaging. Het voelt goed om daarbij zo veel steun van het team te ontvangen.”

“We zijn blij dat we Marta en Christian kunnen verwelkomen in de Renault Sport Academy”, zei Cyril Abiteboul, Managing Director van Renault Sport Racing. “Samen met Jack, Max, Jarno and Sun beschikken we over een prachtige lijst van jonge coureurs, die laat zien dat we onze ogen volop op de toekomst hebben gericht. Marta en Christian horen bij de beste talenten die uit de kartwereld voortkomen. Net als hun Academy-collega’s hangt hun selectie en aanblijven af van hun resultaten en potentieel. Renault Sport Racing is vastbesloten om zijn eigen talent te blijven kweken. We zullen de vooruitgang van Marta en Christian daarom nauwgezet volgen.”

Van Amersfoort Racing kampioen in ADAC Formule 4 met Joey Mawson

Bij de eerste kans op de Hockenheimring was het raak voor Van Amersfoort Racing-coureur Joey Mawson. Met zijn 9e overwinning van het seizoen heeft de Australiër (20) zich verzekerd van de rijderstitel in het ADAC Formule 4. Dankzij zijn overwinning en de vijfde plaats voor concurrent Mick Schumacher is Joey niet meer te achterhalen in de kampioensstand.

Na de snelste trainingstijd in zijn kwalificatiegroep mocht de VAR-coureur de openingsrace van de seizoensfinale beginnen vanaf de tweede positie. Na een solide start bleef Joey lange tijd in het kielzog van polesitter Mike-David Ortmann, totdat hij halverwege in geslaagde inhaalactie plaatste. Eenmaal aan de leiding schroefde de snelle Aussie het tempo op om uiteindelijk met een voorsprong van 6,1 seconden de race te winnen.

Zijn grote concurrent Mick Schumacher, vorig jaar nog teamgenoot van Joey bij Van Amersfoort Racing, moest als 23e starten en moest onderweg afrekenen met Van Amersfoort Racing-coureur Kami Laliberte. Uiteindelijk passeerde Schumacher de Canadees om als vijfde te eindigen.

“Kampioen! Het voelt fantastisch”, meldt een dolgelukkige Joey Mawson. “Al na de eerste race is het kampioenschap binnen. Het lukte me om cool te blijven. Nadat ik Mike-David was gepasseerd kwam ik in een lekker ritme en kon ik de race winnen.”

Rob Niessink, CEO van Van Amersfoort Racing: “Vandaag heeft Joey opnieuw laten zien waarom hij dit seizoen heeft gedomineerd. Hij heeft een ijzersterke race gereden, met de ultieme beloning: de kampioenstitel. Een geweldig succes voor Joey en ook voor ons team!”

Danny Kroes als derde Nederlandse coureur in SMP F4 NEZ

Danny Kroes is de derde Nederlander die zich bij het Noord-Europese zonekampioenschap (NEZ) Formule 4 voegt. De karter uit Vijfhuizen promoveert naar de autosport nadat hij in 2015 de BNL-titel in de wacht sleepte. Eerder kondigden de KNAF en MP Motorsport al aan dat Richard Verschoor en Jarno Opmeer hun autosportdebuut in het SMP F4 NEZ maken.

De 16-jarige Kroes streed afgelopen seizoen op diverse fronten: in de juniorenklasse van de Dutch Rotax Max Challenge, maar ook in het Belgisch kampioenschap en in de BNL Karting Series rondom de kartbaan van Genk. Kroes werd uiteindelijk Benelux-kampioen en won daarmee een ticket naar de Rotax Max Challenge Grand Finals in Portugal, het WK voor Rotax Max-karts. In Nederland werd Kroes vice-kampioen.

“Na nog maar vier jaar in de karts is de Formule 4 voor mij een grote stap”, aldus Kroes. “Maar ik ben nu 16 jaar oud en vind dat ik eraan toe ben. Ik kijk enorm uit naar de eerste race op Sochi, die verreden wordt tijdens het Formule 1-weekend. Het is natuurlijk fantastisch dat ik tijdens zo’n weekend mijn autosportdebuut kan maken.”

MP Motorsport is blij dat Kroes de overstap naar de autosport waagt. “Danny heeft het in zich, dat heeft hij het afgelopen seizoen wel bewezen”, aldus Sander Dorsman, teammanager van MP Motorsport. “Volgens ons is hij er klaar voor. Ik denk dat hij een mooi en leerzaam eerste seizoen gaat meemaken. Hij heeft pas vijf F4-testdagen kunnen doen, maar daarin wel een prima progressie laten zien. Wij geloven dat hij direct in de top-10 mee kan draaien en met wat meer ervaring op zak kan hij gedurende het seizoen zeker voor in het veld te vinden zijn.”

In zijn eerste autosportjaar maakt Kroes meteen kennis met circuits als Sochi, Moscow Raceway en natuurlijk Zandvoort, in het voorprogramma van grote kampioenschappen als de DTM en zelfs de Formule 1. “Het SMP F4 NEZ biedt voor jonge Nederlandse talenten een mooie mix van buitenlandse circuits, terwijl ze toch ook in Nederland kunnen rijden, dicht bij hun eigen sponsors”, aldus Maarten van Wesenbeeck, hoofd van de KNAF Academy, die een compleet begeleidingsprogramma voor de Nederlandse coureurs heeft opgezet. “Zeker op het evenement met Max Verstappen hebben ze straks de kans om voor heel veel eigen publiek te rijden.”

Eerder werd al bekend dat karters Richard Verschoor en Jarno Opmeer hun autosportdebuut in het SMP F4 NEZ maken. Inmiddels staan er meer dan 20 auto’s op de inschrijvingslijst. Het seizoen zal van start gaan tijdens het F1-weekend op Sochi op 30 april en 1 mei.

Nederlands trio klaar voor openingsweekend SMP F4 NEZ op Sochi

Richard Verschoor, Jarno Opmeer en Danny Kroes zijn optimaal voorbereid voor hun autosportdebuut in het Noord-Europese zonekampioenschap (NEZ) Formule 4, dit weekend op het circuit van Sochi. Het trio vertegenwoordigt ons land in de nieuwe Nederlandse sectie van dit kampioenschap, die gezamenlijk is opgezet door de KNAF en MP Motorsport. Met workshops van Max Verstappen en Daniil Kvyat en een garagebezoek aan Renault maken de Nederlanders in hun eerste raceweekend direct kennis met de top van de autosport.

Het openingsweekend van het SMP F4 NEZ vindt plaats op het hoogste niveau: de F4-coureurs rijden dit weekend in het voorprogramma van de Russische Grand Prix. Op Sochi kregen de drie Nederlandse coureurs hun eerste workshop in het pakket dat de KNAF Academy voor hen heeft samengesteld, als integraal onderdeel van hun deelname aan het F4 NEZ-seizoen van 2016. Niemand minder dan Max Verstappen trok twee uur uit voor de drie jongelingen die dit jaar in de autosport debuteren.

Verstappen vond zijn investering in de jeugd niet meer dan logisch. “Ik heb ooit mijn eerste meters in de autosport in een raceauto van MP Motorsport afgelegd en die waren heel belangrijk voor me. Nu er een nieuwe generatie aankomt die samen met MP kennismaakt met de autosport, draag ik graag bij aan hun opleiding.” Ook Jos Verstappen en Verstappens manager Raymond Vermeulen leverden een bijdrage aan de workshop in de F1-paddock bij Toro Rosso. Ziggo Sport was aanwezig om van de workshop een tv-item te maken. Het eerste tv-optreden van Richard Verschoor, Jarno Opmeer en Danny Kroes staat dus ook voor de deur.

Gisteren kregen Verschoor, Opmeer en Kroes een rondleiding door de pitboxen van Renault, waarna een workshop volgde van Red Bull F1-coureur Daniil Kvyat. “Het is prachtig dat ze mogen debuteren in een Grand Prix-weekend, onder het toeziend oog van F1-teambazen”, zegt Sander Dorsman, teammanager van MP Motorsport. “Dat maakt deze ervaring extra bijzonder.”

De drie coureurs zijn het daar van harte mee eens. “Het is een supermooi evenement, met veel publiek en grote namen die straks naar je wedstrijd zitten te kijken”, zegt Danny Kroes. Jarno Opmeer vond het “best speciaal om in een F1-paddock rond te lopen. Heel groot, met alles eromheen. Je ziet F1-rijders lopen, en dan ook van Max uitgelegd krijgen hoe zo’n GP-weekend gaat. Echt super.”

Vooraf hebben de drie zich vooral voorbereid met simtesten en fysieke training. “Dankzij de simtraining heb ik al heel erg het idee dat ik de baan ken”, zegt Richard Verschoor, die de workshop van Verstappen “megagaaf” vond. “Daarnaast hebben we beelden bekeken en de startprocedure nog eens goed doorgenomen”, vult Kroes aan.

Dorsman denkt dat de Nederlanders het in zich hebben om meteen vooraan mee te doen in het SMP F4 NEZ. “De Rus Alexander Vartanyan en de Fin Juho Valtanen zijn de favorieten, omdat ze vorig jaar al F4 hebben gedaan en de baan kennen. Maar ik denk dat Richard en Jarno sowieso bij de top-5 kunnen zitten. Danny is later ingestapt en heeft daardoor wat minder getest, maar ik denk dat hij toch de top-10 moet kunnen halen.”

Het SMP F4 NEZ verrijdt op Sochi op 29 en 30 april de eerste twee races van het kampioenschap. De volgende ronde vindt plaats op Zandvoort, tijdens de Pinksterraces op 13-15 mei.

Richard Verschoor per direct in Red Bull-juniorprogramma

KNAF Talent First-belofte Richard Verschoor maakt per direct deel uit van het juniorprogramma van Red Bull. Een week na de verrassende promotie van Max Verstappen naar Red Bull Racing volgt er dus opnieuw goed Red Bull-nieuws voor een Nederlands autosporttalent. Verschoor maakte twee weken geleden tijdens zijn autosportdebuut in de eerste SMP F4 NEZ-ronde in Sochi zo’n indruk dat Red Bull meteen toesloeg.

De 15-jarige coureur uit Benschop reed zich twee weken geleden letterlijk in de kijker bij de Formule 1-teams toen hij zijn debuutrace in de autosport meteen op zijn naam schreef. Het Noord-Europese zonekampioenschap voor Formule 4 (SMP F4 NEZ), waaraan Verschoor deelneemt, opende zijn seizoen immers in het voorprogramma van de Grand Prix van Rusland op Sochi. De pole en de eerste winst van Verschoor wekten meteen de belangstelling van Helmut Marko, baas van het juniorprogramma van Red Bull. Na afloop van de tweede race legde de Oostenrijker contact.

Na diverse verkennende gesprekken viel deze week de beslissing: Richard Verschoor racet dit seizoen verder als Red Bull-junior. De Nederlander is uitgelaten over de kans die hij van Red Bull krijgt. “Het was al geweldig dat ik op Sochi een workshop van Max Verstappen kreeg, als onderdeel van het Nederlandse F4-pakket. Maar dat ik nu deel uitmaak van de Red Bull-familie, had ik niet durven dromen. Het is een prachtige kans: zo kan ik verder komen dan mij op mezelf zou lukken. Ik had er niet op gerekend, de weg naar de Formule 1 was niet eens de reden waarom ik ben gaan karten! Ik ben ermee begonnen omdat ik op die manier vaker met mijn vader kon optrekken. Die prepareerde de eerste twee jaar van mijn carrière mijn karts. Nu volgt hij mijn races op de voet en komt hij zo vaak mogelijk kijken.”

Het vrijwel directe Red Bull-juniorschap van Verschoor is een enorme opsteker voor de Nederlandse sectie in het SMP F4 NEZ. Die wordt verzorgd door MP Motorsport uit Westmaas. “Het bewijst dat we samen met de KNAF een goed platform hebben neergezet voor jong, aanstormend autosporttalent”, aldus Sander Dorsman, teammanager van MP Motorsport. “Onze teamfilosofie is altijd: je krijgt geen kansen, maar pakt ze. Dankzij de academy-structuur van het SMP F4 NEZ is de hele setup gelijk voor elke coureur, tot aan de bandenspanning aan toe. Zo krijgt iedereen gelijke kansen. Bovendien laten we de deelnemers op de juiste podia van zich spreken: je ziet waartoe het kan leiden als je in het voorprogramma van de Formule 1 schittert. Dit is een enorme motivatie voor Richards directe concurrenten in het SMP F4 NEZ, die nu zien welke kansen er voor het oprapen liggen. Maar eerlijk is eerlijk: dat het met Richard zó snel zou gaan, hadden ook wij niet verwacht.”

Verschoors uitverkiezing is ook een bevestiging van het succes van het talentenprogramma van de KNAF, vindt Maarten van Wesenbeeck, hoofd KNAF Academy. “Met KNAF Talent First bereiden we talenten goed voor op elke volgende stap. Ons opleidingstraject begint al in de karting, maar vervolgens is de stap van de karts naar de autosport erg moeilijk. Daarom bieden we ons F4-pakket compleet met een uitgebreide reeks workshops en trainingen aan, mentaal, fysiek en in de simulator. Richard kwam daardoor perfect voorbereid naar Sochi, met de workshop van Verstappen als extra stimulans. En je ziet het resultaat! We zijn er nu helemaal van overtuigd dat het SMP F4 NEZ de ideale opstap is voor Nederlands talent in de autosport, vooral nu Richard de steun van Red Bull krijgt. Die gaat zijn carrière absoluut een positieve impuls geven.”

De nieuwe Red Bull-junior is al snel in Nederland aan het werk te zien, als het SMP F4 NEZ naar Zandvoort komt. Verschoor komt dit weekend in actie tijdens de Pinksterraces. Over twee weken is hij opnieuw op Zandvoort te vinden, dan tijdens de Racedagen Driven by Max Verstappen. “Daar zal Max dus niet de enige zijn die als Red Bull-coureur handtekeningen uitdeelt”, aldus een blije Verschoor. “Ik heb wel met de F4-auto op Zandvoort getest, maar er nog nooit geracet! Toch ben ik optimistisch, zeker nu ik als Red Bull-junior voor eigen publiek in actie kom, met alle vrienden en fans die komen kijken.”

Gallery

Teamleiders Mercedes en Audi lijnrecht tegenover elkaar
Wisselend succes voor Max bij eerste vrije trainingen Moskou
Etappe 2 - Dakar-droom gaat in rook op
Charles Weerts, kampioen  in Formula 4 UAE!
SUCCESVOLLE TEST VOOR MEINDERT VAN BUUREN JR BIJ FORMULE RENAULT 3.5-TEAM VAN LOTUS
"Ferrari heeft een lichte voorsprong"
In gesprek met de jongste F1-debutant ooit
Historic Grand Prix Zandvoort verheugd met fraaie startvelden Grand Prix Cars
Max in tweede kwalificatie naar derde startrij
Max kan geschiedenis schrijven bij Zandvoort Masters